Les taux de cancer élevés des pompiers pourraient-ils être liés à leur équipement ?

Les taux de cancer élevés des pompiers pourraient-ils être liés à leur équipement ?

jeC'ÉTAIT L'HIVER 2015, et Diane Cotter était dans la cave, déchirant des cartons. À l'étage, l'intérieur de la maison bien rangée du sud du New Hampshire qu'elle partage avec son mari, Paul, est en quelque sorte un sanctuaire pour la lutte contre les incendies. , Massachusetts. Mais le matériel de pompier de Paul était rangé dans la cave. C'était trop dur à regarder.

Même à 55 ans, Paul était en pleine forme physique. Épais et en forme de tonneau, aux cheveux ras, c'est un ours d'homme. À son apogée, il pouvait soulever 495 livres et il aimait se vanter, avec son fort accent de Worcester, qu'il était l'un des deux seuls gars de la caserne de pompiers à pouvoir grimper le poteau d'incendie à trois étages. Son diagnostic de cancer de la prostate, agressif, le 20 novembre 2014, a été bouleversant. Du jour au lendemain, sa vie s'est médicalisée. La tumeur a obtenu un score de sept sur dix sur l'échelle de Gleason, quoi qu'il en soit. Mauvais, mais pourrait être pire, a expliqué l'oncologue. Ils pourraient exciser la tumeur, leur a dit le chirurgien de Boston. Personne n'a mentionné les effets secondaires éventuels – l'incontinence, l'impuissance, la faiblesse – mais rien de tout cela n'a d'importance lorsque vous commencez à mesurer votre espérance de vie en tranches de cinq ans. Les rythmes de la vie de Paul ont changé, passant des quarts de travail et des appels à des prises de sang régulières, des réunions postopératoires et des craintes de rechute.

Dans la cave, Diane a musclé le pantalon ignifuge de Paul hors de la boîte. Elle n'était pas pompier, mais Diane savait ce que l'équipe appelait « tenue d'intervention ». Pendant près de 40 ans, depuis qu'il lui avait souri pour la première fois depuis sa Cadillac bleu ciel pendant sa première année de lycée, Diane avait été aux côtés de Paul. Bien qu'elle ait élevé deux enfants et occupé une demi-douzaine d'emplois au fil des ans, sa maison était toujours ouverte à des centaines de pompiers de la section locale 1009 et à leurs familles chaque fois que quelqu'un devenait capitaine ou ne rentrait pas d'un quart de travail. Elle était terrifiée pour la sécurité de Paul, mais elle savait qu'il vivait pour le travail. De plus, elle ne pouvait pas nier qu'elle aimait l'odeur de fumée qui s'accrochait à lui lorsqu'il franchissait la porte.

Paul et sa femme, Diane, ont transformé sa salle d'artisanat en salle de guerre où ils se sont battus pour découvrir la vérité sur ce qui tuait les pompiers.

Alex Gagné

Le diagnostic avait forcé Paul à prendre une retraite pour laquelle il n'était pas prêt et l'avait plongé dans la dépression, mais il avait poussé Diane vers une nouvelle obsession : trouver le coupable, la raison pour laquelle Paul était le seul homme de sa famille nombreuse à avoir reçu un diagnostic de un cancer connu pour courir dans les familles. Pourquoi était-ce que le cancer avait fait un trou dans presque toutes les familles de pompiers qu'ils connaissaient, partout en Amérique ?

Tard une nuit sur Internet, elle a découvert que la doublure qui faisait partie de tout l'équipement de lutte contre l'incendie pourrait être une cause. Ce n'est que deux ans plus tard qu'elle en a découvert plus : qu'il contenait des produits chimiques artificiels appelés substances perfluoroalkyle et polyfluoroalkyle, ou PFAS. Il s'agit d'une classe omniprésente de produits chimiques, ce qui rend le Teflon lisse et résistant aux taches de Scotchgard, mais, apprendra-t-elle bientôt, cela comprend également des substances toxiques et des substances environnementales répandues qui interfèrent avec les fonctions hormonales du corps. Il est lié à divers effets néfastes sur la santé, y compris le cancer. Elle a arrêté la recherche sur Google et a ramassé l'équipement de Paul. Elle braqua sa vieille lampe de poche sur la doublure high-tech, et la lumière se déversa à travers plusieurs trous près de l'aine. Le revêtement chargé de produits chimiques se dégradait. Elle se demanda si c'était ça le problème. Si c'était le cas, Paul avait été vulnérable, jour après jour, semaine après semaine, pendant une décennie.

C'était le début d'une odyssée de six ans, une quête pour protéger les pompiers de l'équipement qui était censé les sauver, une entreprise qui, à la grande surprise des Cotter, aliénerait leurs amis et les opposerait à leur syndicat et à certains des entreprises les plus puissantes de la planète. Étant donné que les PFAS sont également présents dans toutes sortes de produits ménagers courants, était-il possible que les pompiers soient les canaris de la mine de charbon ?

Diane se sentit malade.

PAUL LIT LES NOMS DE une liste dans la salle de guerre de fortune des Cotters – une ancienne salle d'artisanat avec une connexion Internet apathique, pas de service cellulaire et beaucoup de laine – tandis que Diane pratique un discours pour une conférence sur les produits chimiques toxiques et l'activisme. C'est un matin de fin mai plus tôt cette année, et Paul vient de surmonter les symptômes bénins de son deuxième coup de Covid. Sa liste, stockée sur un vieux bloc-notes jaune, compte jusqu'à 32 noms bien écrits. Chacun est un pompier qui l'a tendu la main, et à côté de chaque entrée se trouve une lettre—P pour la prostate, T pour les testicules, B pour le cerveau, et ainsi de suite. « Quand je suis rentré à la maison après ma chirurgie, j'ai commencé à recevoir des appels », dit-il. « J'en recevais un par mois. Je reçois toujours des appels.

Il existe de nombreuses façons de mourir dans les pompiers, et les pompiers s'entraînent pour éviter les plus horribles. Mais aujourd'hui, la plupart des pompiers en service actif ne meurent pas des chutes de poutres ou de courants d'air, ils meurent d'un cancer. Le cancer est désormais le tueur numéro un des pompiers. Les pompiers ont un risque de cancer 9 % plus élevé et un risque 14 % plus élevé de mourir du cancer que le reste de la population. « Chaque caserne de pompiers est un foyer de cancer », aime à dire Diane, et elle a raison. Un pompier est deux fois plus susceptible qu'un civil d'avoir un cancer des testicules, 53 % plus susceptible de contracter un lymphome non hodgkinien et 28 % plus susceptible de développer un cancer de la prostate, comme Paul.

Paul n'aime pas parler de ce que le cancer lui a pris, mais il parle à tous les pompiers qui appellent, aussi longtemps qu'ils le veulent, des traitements, du handicap, des choses que personne ne vous dit, de l'anxiété, de la dépression qui vient de avoir un travail que vous aimiez, un but, vous a été arraché trop tôt. Paul dit qu'il fait partie des chanceux. Les médecins disent qu'il est maintenant sans cancer, bien que le traitement ait laissé des cicatrices, à la fois physiques et mentales.

La plupart des pompiers supposent que leurs cancers proviennent uniquement de substances cancérigènes dans la fumée qu'ils inhalent. Mais pendant près d'une décennie, Paul et Diane se sont efforcés de prouver que tous les cancers dans les services d'incendie ne sont pas directement liés aux incendies qu'ils combattent. Certains des cancers les plus courants de la lutte contre les incendies, comme les testicules et la prostate, ne sont peut-être pas du tout liés à l'inhalation de fumée et pourraient plutôt être plus étroitement liés à quatre lettres qui ont fini par dominer la vie des Cotter : PFAS. « Ces gens ne savent pas qu'ils sont empoisonnés », dit Paul.

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Pour comprendre le problème, il faut remonter jusqu'au 6 avril 1938, dans un laboratoire du New Jersey appartenant au géant chimique DuPont. Ce jour fatidique, une expérience a mal tourné. Au lieu de fabriquer un réfrigérant, un jeune chimiste a accidentellement créé une toute nouvelle substance, l'un des matériaux les plus glissants de la planète. Les molécules qui ont défini cette nouvelle classe de produits chimiques ont formé une liaison carbone-fluor profondément forte. Les substances enduites non seulement repoussaient l'eau et résistaient aux taches; ils pourraient supporter des températures extrêmes et isoler les fils électriques. DuPont a breveté le téflon et, en 1956, les premières poêles antiadhésives étaient sur le marché. Peu de temps après, les entreprises ont commencé à développer de nouveaux PFAS connexes qui apparaîtraient dans des produits comme Scotchgard et Gore-Tex. Aujourd'hui, les composés PFAS – il y en a des milliers – sont communément appelés produits chimiques pour toujours en raison de leur forte liaison et de leur refus de se dégrader. Un meilleur nom pourrait être partout les produits chimiques : ils sont devenus un pilier dans les moteurs et l'électronique, les tapis et les canapés, les pantalons résistants aux taches et les chemises infroissables, le shampoing et la soie dentaire. Et, bien sûr, une partie intégrante de l'équipement de lutte contre l'incendie.

VOUS VOULEZ VOIR « LE TROU DE LAPIN » ? » demande Diane en ouvrant son compte AOL sur le PC de bureau des Cotters. Elle s'appelle une grosse petite femme au foyer, ce qui est faux, sauf pour sa petite taille, et elle parle avec l'accent épais de son Worcester natal (ou "Woosta", comme elle le dit). Si Paul est le conseiller des pompiers partout, Diane est l'avocate. Et le terrier du lapin est le dossier AOL où elle classe tous les e-mails qu'elle a envoyés dans sa recherche de la vérité sur les PFAS et les pompiers. En ce jour de mai, il est à plus de 15 000. C'est une e-mailer prolifique, et ses missives sont quelque chose à voir : le formatage est approximatif et la majuscule un peu aléatoire, la ligne de l'expéditeur n'a pas de nom (les e-mails arrivent juste de "d"), et les destinataires incluent des patrons syndicaux, des chefs de groupes environnementaux , et les sénateurs. Tout cela peut sembler être les délires d'un excentrique, sauf que Diane a une correspondance significative avec ces personnes. « C'est plus facile pour les gens de me donner ce que je veux que de devoir continuer à me supporter », dit-elle en riant.

La santé des hommes

A la maison, c'est différent. Diane a rencontré Paul en 1977, quand il, un lycéen, s'est arrêté à côté d'elle à un feu rouge dans le centre-ville de Worcester. Diane a vu des étoiles – littéralement, insiste-t-elle – et cinq ans plus tard, ils se sont mariés dans l'église arménienne de Paul le jour le plus chaud de l'année, tout le monde était ivre d'encens et d'humidité. Mais alors qu'ils courtisaient et que le téflon conquérait le monde, les scientifiques des entreprises qui fabriquaient des composés PFAS avaient déjà fait des découvertes troublantes. Dès les années 1950, les chercheurs ont découvert que les PFAS se fixaient aux protéines du sang humain et qu'ils persistaient dans le corps. Tout au long des années 1960 et 1970, DuPont et 3M ont mené des études animales qui ont montré que l'exposition aux PFAS était toxique pour les animaux et entraînait des problèmes rénaux et hépatiques. En 1981, une étude sur les propres employées enceintes de DuPont a révélé des niveaux élevés de PFAS dans leur sang ; parmi huit enfants nés, deux avaient des malformations congénitales. Chez 3M et DuPont, une fiche de données de sécurité des matériaux – un document requis par l'OSHA qui décrit les dangers des produits chimiques et la façon dont ils doivent être manipulés – indiquait clairement le potentiel cancérigène de l'exposition aux PFAS pour les travailleurs. Quoi qu'il en soit, les deux sociétés ont continué à commercialiser leurs produits chimiques miracles.

Au début, Diane ne savait rien de tout cela. Et elle n'avait aucune idée que certains pompiers sont exposés à d'autres sources de PFAS en dehors de leur équipement. Pendant des décennies, les PFAS ont été un composant de la mousse anti-incendie utilisée dans les aéroports et les bases militaires. Les pompiers qui ont utilisé la mousse, appelée AFFF (mousse filmogène aqueuse), avaient des niveaux de PFAS plus élevés dans leur sang que le grand public. Mais Paul, comme la plupart des pompiers, n'a jamais manipulé AFFF. Quelque chose qu'il manipulait tout le temps, cependant, était son équipement. Lorsqu'il s'est joint aux pompiers en 1988, dit-il, les gars portaient des manteaux imperméables en caoutchouc et des bottes hautes, des vêtements à l'ancienne. Mais le développement de nouveaux matériaux a conduit à la modernisation de l'équipement d'aiguillage.

Paul et Diane Cotter

Lorsque Paul a été intronisé au service d'incendie de Worcester en 1988, lui et Diane n'avaient aucune idée à quel point le travail serait risqué.

La National Fire Protection Association (NFPA), une agence non gouvernementale à but non lucratif qui établit les normes pour les équipements de lutte contre l'incendie, a exigé que tous les équipements d'intervention comprennent un composite de trois couches : une coque extérieure résistante, un isolant thermique pour empêcher la chaleur d'entrer et, pris en sandwich entre, une barrière contre l'humidité pour garder les pompiers au sec. Quel matériau miracle pourrait faire tout cela ? Au cours de sa carrière, Paul le portera plusieurs fois par jour. Au fur et à mesure que l'équipement libère des produits chimiques, les pompiers les respirent et les absorbent probablement par la peau.

Bien que l'exposition aux PFAS soit endémique – des études estiment qu'environ 95 % des Américains ont des quantités mesurables de ces composés dans leur sang – les pompiers ont des niveaux significativement plus élevés. Des mesures sont actuellement prises pour interdire les PFAS dans les emballages alimentaires et certains autres produits. Les scientifiques ne savent pas ce qu'est une quantité sûre d'exposition aux PFAS. La quantité que vous consommez lorsque vous appliquez une seule couche de baume à lèvres chargé de PFAS peut être négligeable, mais les scientifiques craignent que les expositions successives ne s'additionnent. Nous faisons tous partie d'une expérience inédite, et Paul et Diane ont voulu la voir s'arrêter.

"Il s'agit d'un problème mondial", déclare Rob Bilott, l'avocat de la croisade qui a mis l'exposition PFAS sur la carte et DuPont à l'honneur – l'homme dépeint par Mark Ruffalo dans le film de 2019 Eaux Sombres. «Nous avons ces pompiers, ceux à qui nous demandons de nous aider, de nous sauver, de mettre leur vie en danger pour nous, nous devons savoir à quoi ils sont exposés.» Diane a juré de le découvrir. Mais elle ne comptait pas sur le fait qu'en raison d'une culture serrée et de relations potentiellement entachées, tous les pompiers ne voulaient pas savoir quel poison pouvait se cacher dans leur équipement.

CERTAINS TOXICANTS, lorsqu'ils pénètrent dans votre corps, rendez leur présence évidente, brisant les membranes et provoquant l'explosion des cellules. Les PFAS sont plus furtifs. Ils semblent imiter les acides gras que vous obtenez de votre alimentation, les résidents ordinaires qui assurent toutes sortes de fonctions cellulaires saines. Sous cette apparence et indifférents aux défenses de votre corps, les PFAS se transforment en molécules de protéines, et une fois qu'ils le font, les choses se détraquent.

« Nous avons de plus en plus de recherches qui montrent clairement que cette classe de produits chimiques est associée à toute une gamme d'effets néfastes sur la santé », déclare Linda Birnbaum, Ph.D., qui, en tant que directrice de l'Institut national des sciences de la santé environnementale, a été la meilleure toxicologue du pays jusqu'à sa retraite en 2019. Il est très difficile de prouver, médicalement ou légalement, que le cancer d'une personne provient d'un seul contaminant. Pourtant, cela n'exclut pas une relation entre eux. "Ces produits chimiques ont longtemps été associés aux cancers", dit Birnbaum. La recherche a montré un risque accru de divers types de cancer (y compris le rein, le foie et la prostate) en lien avec l'exposition aux PFAS.

« PFAS est insidieux ; c'est l'un des produits chimiques les plus persistants jamais fabriqués », déclare Graham Peaslee, Ph.D., professeur à Notre Dame et l'un des principaux chercheurs mondiaux sur le PFAS. Peaslee, un physicien nucléaire expérimental, a inventé un moyen de découvrir où se cachent les PFAS et de mesurer la quantité de produits chimiques sur un objet. C'est pourquoi, en 2017, Diane est venue m'appeler. "Je reçois cet e-mail", dit Peaslee. "C'est cinq pages, une courte lettre pour Diane, je le sais maintenant. Elle est frustrée. Tout ce qu'elle demande, c'est que quelqu'un teste du matériel.

Bien qu'elle ait trouvé un article discutant de la présence de certains PFAS dans les équipements d'aiguillage, les fabricants d'équipements ont déclaré que c'était minime – des « traces », elle n'arrêtait pas d'entendre. Elle avait envoyé un courrier électronique aux régulateurs et aux membres du Congrès, avait parlé aux responsables de la santé et de la sécurité du syndicat des pompiers, et personne ne semblait s'en soucier. Ils ont pris les fabricants au mot. Elle était à bout de nerfs. Mais Diane a poussé, poussé et harangué. « J'ai à peine terminé mes études secondaires, dit-elle. "Je me sentais tellement intimidé d'écrire à Graham." Peaslee, comme tant d'autres avant et après lui, a cédé à sa pression.

Elle a envoyé des échantillons de Peaslee prélevés sur un tout nouvel ensemble d'équipement qu'elle avait acheté, un équipement qui ne serait pas contaminé par les cendres des bâtiments en feu. Paul, qui à ce stade s'était remis d'une opération chirurgicale mais attendait nerveusement les résultats des analyses sanguines effectuées tous les 90 jours pour chasser le cancer, a également fait le voyage jusqu'à Notre-Dame.

Lorsque Peaslee a obtenu les résultats de ce test initial, les lectures étaient choquantes. "C'était plus gros que tout ce que j'avais jamais vu dans un textile", dit-il. Des recherches ultérieures ont révélé que l'équipement perdait probablement des PFAS partout. Des niveaux élevés de PFAS ont été trouvés dans les casernes de pompiers, dans les camions, même sur les mains des assistants de laboratoire après qu'ils aient manipulé l'équipement. Peaslee, qui, comme la plupart des gens, avait toujours aimé les pompiers, a acquis un nouveau respect pour la profession au fur et à mesure qu'il en rencontrait de plus en plus. Il a été horrifié d'apprendre que les pompiers portaient constamment leur équipement, lors d'appels de routine, à l'épicerie, qu'ils y enveloppaient leurs nouveau-nés pour les photos. « L'exposition au PFAS concerne l'ensemble de la société », déclare Peaslee. « Les pompiers sont juste devant, comme toujours. »

équipement de pompier toxique paul cotter

Lorsque Paul combattait des incendies (ci-dessus, 2008), il n'avait aucune idée que des composés PFAS étaient dans l'équipement qu'il portait (à droite). Les scientifiques ont par la suite trouvé des niveaux vertigineux dans les matériaux censés protéger les pompiers. Mais personne ne voulait en entendre parler.

PAUL ET DIANE savaient c'étaient des plumes ébouriffées. Mais ils n'en connaissaient pas l'étendue avant septembre 2019. Ils étaient à Boston, à la Massachusetts State House, debout sous le dôme doré et la colonnade centrale, pour témoigner lors d'une audience sur l'exposition aux PFAS. À l'intérieur de la salle d'audience, traînant un lourd équipement de participation comme accessoire, Diane a vu des représentants syndicaux et des pompiers de tout l'État, des personnes que les Cotter connaissaient depuis des années. Mais personne n'avait l'air heureux de les voir.

Depuis 2017, le mot sur les PFAS en équipement s'était répandu, presque entièrement grâce à Diane. Elle est devenue prolifique sur les réseaux sociaux et a écrit un article pour une publication spécialisée, résumant sa propre enquête, qui est rapidement devenue virale dans le monde de la lutte contre les incendies. Elle a obtenu un financement d'une fondation de Boston pour Peaslee afin de mener une étude préliminaire sur l'équipement de participation, une étude qui déterminerait l'étendue complète de l'exposition. Mais elle a également commencé à critiquer les fabricants d'équipements et, de manière critique, le syndicat – l'Association internationale des pompiers (IAFF) – pour son inaction.

Les gens ne l'ont pas pris gentiment : aérer le linge sale n'est pas quelque chose qui se fait dans une fraternité. Les commentateurs en ligne l'ont attaquée. De vieux amis ne retournaient pas les appels. Son affirmation de soi a frotté les gens dans le mauvais sens. Mais ce n'était pas parce que Paul et Diane avaient tort. Des forces plus importantes – comme le syndicat auquel ces hommes avaient appartenu toute leur carrière, celui qui se battait pour leurs avantages et leurs augmentations – avaient déjà étouffé ce genre de dissidence.

En dehors du syndicat, d'autres personnes censées protéger les pompiers – les fabricants d'équipements – n'ont pas tardé à apaiser et à obscurcir. Une entreprise d'engrenages, Lion, a financé sa propre étude, réalisée par Exponent, Inc., une entreprise connue pour produire des recherches scientifiques pour l'industrie du tabac qui minimisaient l'impact du tabagisme sur la santé. Ses tests ont révélé qu'il y avait très peu ou pas de PFAS détectables dans les échantillons d'équipement de l'entreprise, même si les recherches de Peaslee avaient montré le contraire.

Une lettre à la publication PompierNation de Paul Chrostowski, Ph.D., un scientifique en santé environnementale qui était consultant auprès de Lion, a qualifié les alarmes concernant les PFAS dans les engins causant le cancer de "trompeuses et non prises en charge" et a déclaré "il serait irresponsable de dissuader les pompiers d'utiliser leur équipement de protection par peur du cancer. Le consultant de crise de Lion a dit La santé des hommes, "Dr. Le rapport de Chrostowski dit tout pour Lion. Les autres fabricants contactés pour cette histoire n'ont pas répondu.

Les entreprises ont nié la présence de certains composés PFAS dans leur équipement, des composés qui s'étaient avérés toxiques et que les entreprises chimiques avaient progressivement supprimé des années plus tôt. Mais il y avait un hic à la plupart de leurs démentis. De nouveaux PFAS, dit Birnbaum, l'ancien toxicologue gouvernemental de premier plan, "sont fabriqués intentionnellement ou par inadvertance tout le temps". Ainsi, bien que les équipements de lutte contre l'incendie ne contiennent pas quelques-uns des composés PFAS les plus notoires, l'étude de Peaslee a révélé que d'autres types moins connus se cachaient encore dans l'équipement.

Ce switcheroo était parfaitement légal. "Nous supposons que les produits chimiques sont innocents jusqu'à preuve du contraire", déclare Jamie DeWitt, Ph.D., toxicologue à l'East Carolina University. En d'autres termes, aux États-Unis, hypothétiquement, vous pouvez lancer un nouveau PFAS dans le monde chaque jour, si vous le souhaitez, et vous n'avez pas à prouver qu'il est sûr avant de l'utiliser.

Le syndicat et l'industrie de l'équipement étaient également proches, ce qui n'a probablement pas encouragé la transparence sur la question. Au moment où Diane faisait connaître ses découvertes, l'IAFF était le fief de son président, Harold Schaitberger, un agent de pouvoir charismatique à Washington connu pour écraser la dissidence interne. Au cours de son mandat de 20 ans, les fabricants d'équipement ont rempli le magazine du syndicat d'annonces pour de nouveaux kits, ont tenu des stands lors de conférences annuelles et ont même parrainé le symposium de l'IAFF sur le cancer des pompiers. Les agents syndicaux de santé et de sécurité ont répété la rhétorique des fabricants d'équipements, exaspérant Diane. « Lorsqu'un pompier veut savoir quelle heure il est, il appelle le président de sa section locale, dit Paul. « Lorsqu'ils veulent en savoir plus sur les tenues de campagne et le cancer, ils s'adressent au syndicat. Et quand le syndicat dit qu'ils sont fous, ne t'en fais pas . . . » Il s'éteint.

Schaitberger est devenu une cible fréquente de Diane. En octobre 2018, elle a tweeté un lien vers un article de blog qui le critiquait vivement. "L'IAFF de Harold Schaitberger a depuis longtemps renoncé à son rôle de premier plan dans la protection de nous", a-t-il déclaré, félicitant Diane pour ses efforts pour découvrir les PFAS dans les tenues de participation. Presque immédiatement, les Cotter ont été ostracisés. Des amis ont dit à Diane qu'ils n'étaient pas censés lui parler. Un agent législatif du syndicat local l'a critiquée ainsi que Peaslee sur Twitter.

Il y avait aussi d'autres barrages routiers plus systémiques, comme la National Fire Protection Association, l'obscure organisation à but non lucratif à la périphérie de Boston où les employés de l'industrie, les fabricants d'équipements et les pompiers se réunissent pour définir les règles qui régissent le domaine de la lutte contre les incendies. Là, le comité en charge des normes d'équipement d'intervention comprend un mélange de fabricants d'équipement, de représentants du travail, d'avocats et de pompiers. Il vise un équilibre des intérêts, mais en 2007, ce comité a décidé qu'un composant de l'équipement d'intervention, une barrière interne contre l'humidité, devait passer un test de lumière UV. Mais la barrière d'humidité, quelque chose à l'intérieur du pantalon, ne voit jamais le soleil. Il n'y avait qu'une seule classe de matériaux capables à la fois de bloquer l'eau et de résister à la lumière UV de manière fiable : les matériaux contenant des PFAS. Le test de lumière a été proposé par un professeur ayant des liens avec l'industrie de l'équipement, selon les informations d'E&E News, et il a traversé le comité NFPA. Avec cette règle en place, dit Peaslee, les équipements de lutte contre les incendies ne pourraient pas être exempts de PFAS.

Pour les Cotters, « l'évitement », comme ils l'appellent, qui a commencé en 2018, a été dévastateur. L'union faisait partie intégrante de leur vie depuis trois décennies, les gars avec qui Paul chassait et pêchait. « Les gens n'étaient pas à l'aise avec son acharnement », m'a dit un responsable syndical local. "Et elle découvre plus d'informations, et c'est inconfortable. Et elle commence à se demander qui dans le syndicat a su quoi et quand. Est-ce un scandale ? Personne ne veut en faire partie. »

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Diane et Paul se sont retirés dans l'endroit le plus sombre où ils étaient depuis le diagnostic de Paul, mais leur message a été entendu. L'IAFF, les gens ont réalisé, ne faisait pas son travail. « Sous Harold Schaitberger, l'IAFF a troqué notre sécurité contre un parrainage », explique Frank Ricci, président de syndicat à la retraite et chef de bataillon à New Haven, Connecticut. De plus en plus de pompiers se rendaient compte des dangers des PFAS et voulaient du changement. (Schaitberger fait actuellement l'objet d'une enquête par le FBI, le bureau du procureur américain et le ministère du Travail pour d'éventuelles irrégularités financières lorsqu'il dirigeait le syndicat.)

QUATRE HEURES ET UN univers loin de Worcester, le capitaine Nate Barber du service d'incendie de Nantucket fait rebondir son camion à plateau sur des routes pavées en direction de la décharge de la ville. Barber bipe deux fois son klaxon à tous ceux qu'il connaît le long de la route, ce qui fait beaucoup de bips, car il est l'une de ces rares créatures de Nantucket, un indigène. Ses liens avec l'île, sa femme et ses deux enfants, ont rendu encore plus difficiles les fréquents séjours à Boston pour le traitement du cancer. « Des nouvelles sur le PFAS pour le moment ? » demande-t-il au préposé à la décharge en s'arrêtant. Elle hésite.

La décharge est chargée de vieux meubles, d'appareils électroménagers et d'ordures, la brise marine est légère et la décharge offre une vue sur l'Atlantique. D'une certaine manière, comme la plupart de Nantucket, c'est une jolie carte postale. "Oui, mais c'est en feu, comme, chaque année", dit Barber. «Et quand il prend feu, nous déversons simplement des dizaines de milliers de gallons d'eau dessus. Je suis venu ici, genre, six fois pour ça. Barber est convaincu que les PFAS de la décharge se retrouveront dans les eaux souterraines ici – et éventuellement partout – comme ils l'étaient dans les puits d'eau potable près de l'aéroport, où de la mousse toxique était utilisée pour la formation.

Barber fait partie de la prochaine génération de pompiers combattant les PFAS, résultat d'un changement radical au sein du service, grâce à une prise de conscience croissante de la présence de produits chimiques toxiques dans la vie des pompiers – et grâce à Diane Cotter, dont les publications sur Facebook l'ont alerté à la présence de PFAS dans son équipement en premier lieu.

"Quand j'ai eu un cancer, je pensais juste que c'était quelque chose que les gens attrapaient", explique Barber, qui a découvert qu'il avait un cancer des testicules en 2019, alors qu'il avait 38 ans. "Mais ensuite, j'ai appris que l'un des principaux cancers causés par le PFAS est testiculaire." Il se demanda si un mauvais incendie l'avait exposé à quelque chose de toxique, puis l'écarta. « Aucun pompier ne veut dire cela, mais nous ne combattons pas tant d’incendies », dit-il. Il y a beaucoup d'appels, bien sûr, mais il s'agit principalement de fausses alarmes ou d'accidents de la circulation. Exposition réelle à des canapés en feu ou à des incendies cancérigènes ? C'est rare dans un service d'incendie d'une petite ville. « La plupart des nuits, nous nous asseyons et regardons Game of Thrones. " Toute exposition au PFAS, pensait-il, serait due à des années d'utilisation de l'AFFF et à son équipement. C'était le genre de sentiment que Diane et Paul Cotter essayaient de cultiver depuis des années – et un coiffeur a discuté avec eux lors d'appels Zoom l'année dernière.

L'été dernier, les choses ont commencé à changer et rapidement. En juin, l'étude de Peaslee sur les engins explosifs, celle pour laquelle Diane a aidé à obtenir un financement, a finalement été publiée. Il a trouvé de grandes quantités de PFAS dans l'équipement d'intervention, pas seulement dans la doublure, mais aussi dans la couche extérieure. Et les produits chimiques étaient dans tout l'équipement et les gars qui le portaient sont entrés en contact avec. Le monde des pompiers l'a remarqué. Un candidat pour remplacer le président du syndicat a fait campagne sur les PFAS et a discuté régulièrement avec Diane. Diane dit qu'elle a même reçu un appel d'un médiateur syndical l'été dernier qui lui a dit qu'elle serait pardonnée si elle s'excusait auprès du syndicat. (Elle a refusé.) Au début de 2021, un responsable syndical et collègue de Nate Barber au service d'incendie de Nantucket, le capitaine Sean Mitchell, a rédigé une résolution syndicale interdisant à l'IAFF de prendre de l'argent aux fabricants d'équipements. C'est passé facilement. « Nous devrions tous nous demander si la sécurité des pompiers est passée au second plan des intérêts des entreprises », déclare Ed Kelly, le nouveau chef de l'IAFF. En ce qui concerne la façon dont le vent a tourné, "vous devez donner du crédit à Diane", dit-il.

Armé de l'étude sur l'équipement de Peaslee, un pompier devenu avocat en Californie a déposé plusieurs poursuites contre des fabricants d'équipement, de mousse et de PFAS pour les dommages subis par les pompiers qui, selon eux, sont liés à l'exposition aux PFAS. Cela fait partie d'une vaste suite nationale de poursuites impliquant des PFAS.

Après des années de dénégations et d'être traqués comme des fous, c'est une justification douce-amère pour les Cotters. La recherche qu'ils ont aidé à naître est la preuve que les PFAS sont en marche ; les pompiers à travers l'Amérique se soucient et prennent des mesures ; même le syndicat change. "Rien ne serait arrivé sans Diane", dit Paul avec une fierté teintée par l'amertume que cela lui a été imposée. Mais Diane ne se sent pas triomphante. Elle n'a toujours pas pardonné au syndicat. Et elle veut des audiences du Congrès pour enquêter sur les fabricants et les services d'incendie. «J'ai des émotions mitigées», dit-elle depuis leur arrière-cour. «Ça a pris trop de temps dans notre vie. Il y a eu des centaines de petites victoires, mais nous n'avons pas gagné la guerre. Elle est toujours si profondément engagée dans le combat que, à bien des égards, elle ne peut pas saisir l'ampleur de son succès.

Plus tôt cette année, les fabricants d'engrenages ont commencé à développer des équipements sans PFAS. Ce sera lent, car les normes NFPA actuelles exigent toujours une barrière contre l'humidité qui résiste aux tests de lumière UV, ce qui signifie qu'elle contient des PFAS. Mais sur Nantucket, une histoire familière se joue.

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Après le diagnostic de Nate Barber, sa femme, Ayesha Kahn, s'est radicalisée. Elle a parlé aux Cotters et aide à mener la charge pour faire changer les exigences de la NFPA, convaincre les pompiers de signer, et visant à faire en sorte que le service d'incendie de Nantucket obtienne le premier équipement entièrement sans PFAS disponible et que l'île devienne le premier PFAS -local gratuit en Amérique.

De retour dans le sud du New Hampshire, Paul ajoute toujours des noms à son bloc-notes jaune. Un jeune pompier, un "enfer d'un gars" nommé Bryan Goodman, 36 ans, de Virginie, a appelé au printemps pour parler à Paul du niveau élevé de PFAS dans son sang et de son infertilité. Le travail que Paul et Diane ont fait l'a inspiré, et Goodman dit qu'il ne va pas rester les bras croisés. Il devient public et défend ses frères et sœurs dans le service. « En tant que pompiers », dit Goodman, « nous avons pour mission de sauver des vies, mais nous devons parfois faire une pause et nous sauver nous-mêmes. »

Cet article a été initialement publié dans le numéro d'octobre 2021 de La santé des hommes.

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