Une carte de Noël de Bethléem

Une carte de Noël de Bethléem

Je n’irai pas en Israël aujourd’hui. Je n’achète même pas d’oranges israéliennes.

Non, je ne suis pas du tout antisémite, mais malgré ce que le puissant lobby israélien essaie de nous dire, aimer et soutenir les Juifs n'est pas la même chose que soutenir toutes les choses horribles que le gouvernement sioniste israélien fait aux Palestiniens. qui partagent le pays.

Les choses étaient différentes dans les années 1980. Les vols bon marché et les vacances à forfait rendaient les voyages exotiques disponibles.

Donc, quand ma femme Ann et moi avons repéré un voyage organisé incroyablement bon marché pendant une semaine en Terre Sainte, nous avons réservé tout de suite.

Ce que nous avons découvert lorsque nous sommes arrivés à Tel-Aviv, puis à Jérusalem, faisait partie du monde qui ne faisait que suinter l'histoire, mais aussi un endroit nerveux et divisé.

Nous avons trouvé un État autoritaire qui commençait à développer son propre type d'apartheid avec des différences distinctes entre la manière dont les Palestiniens et les Israéliens – toujours désignés Israéliens et Arabes – étaient traités.

De nombreuses années plus tard, ces divisions racistes strictes et les tensions et la violence qu'elles ont engendrées sont devenues plus fortes et plus cruelles.

Je n’irais pas en Israël en tant que touriste aujourd’hui et n’encouragerais personne d’autre à le faire.

Mais comme c’est Noël et l’Étoile du matin consacre ce numéro à la Palestine, j’ai pensé que je pourrais déterrer quelques souvenirs de ce que j’ai toujours appelé notre pèlerinage en Terre Sainte.

Malgré nos croyances athées adoptées, Ann avait été éduquée par les Sœurs de la Miséricorde – des religieuses catholiques romaines.

Mon éducation était dans une école ordinaire du conseil mais liée à l'Église d'Angleterre et à une très haute église anglicane à proximité qui dirigeait encore des messes chantées en latin – dans la classe ouvrière de Harlesden – presque un miracle.

À l'âge de 10 ans, j'étais un thurifère – le garçon de chœur qui balance doucement son encensoir pour garder le charbon de bois allumé et l'encens qui fume alors qu'il répand son parfum sur la congrégation. Des odeurs et des cloches en effet.

Ainsi, lorsque nous sommes arrivés en Terre Sainte, les cartes et les panneaux routiers portaient de nombreux noms que nous avons tous deux reconnus – Babel avec sa célèbre tour, Bethléem, Calvaire, Cannan, Eden (on dirait que c'est peut-être un endroit sympa), Nazareth, la mer de Galilée , Gomorrhe et Sodome (ou devrait-ce être l'inverse), Jéricho et Jérusalem, la liste est allée encore et encore.

En haut de notre liste devait être Bethléem, mais le concierge de l'hôtel de Tel Aviv avait l'air de travers lorsque nous avons demandé comment nous y arriver en transports en commun.

"Les seuls bus qui y vont sont des bus arabes et vous ne voudriez pas en utiliser un."

Tout ce qu'il pouvait offrir une excursion coûteuse d'une journée avec une courte escale à Bethléem. Nous avons refusé.

À la gare routière, nous avons trouvé un bus pour Bethléem. Cela prendrait un peu plus d'une heure. Et nous avons appris ce qu'était un bus arabe. Il s'est avéré être un gros camion à plateau avec des bancs en bois dur boulonnés au sol.

Alors que nous faisions la queue pour monter les marches raides, une vieille dame a accueilli notre offre d'aide pour charger sa demi-douzaine de petites chèvres vivantes à bord.

Se précipitant ici et là, déterminés à s'échapper, ces bébés occupaient tout le monde dans le bus jusqu'à ce que nous arrivions à Bethléem.

Nous avions réussi à chronométrer notre visite lors d'une élection locale et nous avons été étonnés de voir l'ensemble de Bethléem recouvert d'affiches de Vote Communiste.

Nous avons appris des habitants que Bethléem avait élu son premier député communiste en 1956 et était connue depuis longtemps comme une ville communiste.

Ce n’était pas vraiment ce que j’attendais du lieu de naissance de Jésus.

La grotte de l'écurie et même la crèche elle-même se sont avérées un peu décevantes. Nulle part aussi jolie ou aussi intéressante que toutes les centaines de modèles que j'avais vus dans les vitrines des magasins, les porches d'églises et sur mille cartes de Noël.

Depuis 1995 – longtemps après notre visite – Bethléem est administrativement en Palestine et aujourd'hui la ville élit quatre députés.

Le député de Khaled Tafesh, membre du Hamas, est actuellement en prison détenu par le gouvernement israélien.

Son camarade Mahmud al-Khatib est l'autre député du Hamas pour Bethléem. Jusqu'à présent, il n'a pas été enfermé.

Deux autres représentants, Fu’ad Kakali et Fayiz Saqqa, sont tous deux membres du Fatah.

Hormis une petite zone autour de ce qui avait été l'écurie, plutôt une grotte en fait, et les boutiques touristiques associées, les églises et les monastères, la ville s'est avérée être vraiment très industrielle.

Dans les rues de la ville, les gens fabriquaient et soudaient des portails et des clôtures métalliques, des remorques agricoles, toutes sortes de travaux de métaux lourds.

Aujourd'hui encore, malgré les tentatives du gouvernement israélien de fermer cette industrie et d'autres industries locales, il existe 73 ateliers de forgerons, ainsi que des menuiseries et des ateliers d'aluminium.

Bethléem abrite aujourd'hui d'importantes usines de textile, de pierre et de béton, ainsi qu'un centre d'artisanat oriental comme la sculpture sur nacre et sur bois d'olivier.

Les transports publics israéliens étaient intéressants à d'autres égards. Un autre jour, je suis monté dans un bus assez plein – un autocar moderne normal celui-ci – où une jeune fille en uniforme de l'armée israélienne avait du mal à mettre ses bagages dans un casier suspendu.

Quand j'ai demandé si je pouvais l'aider, elle a dit: «Pouvez-vous retenir ceci une minute?»

Dans mes mains, elle a mis sa mitraillette Uzi (sans aucun doute chargée). La vie est faite de nouvelles expériences.

Vers la fin de nos courtes vacances, nous avons fait un long et fatiguant voyage vers la mer de Galilée.

Cela s'est avéré être une journée difficile et épuisante. Je me suis endormi pendant le voyage de retour et Ann a continué à discuter avec une Israélienne qui, comme nous, était née et avait grandi dans le nord-ouest de Londres.

Sur le chemin du retour, elle s'est tournée vers Ann et a demandé: «Tu sais où nous sommes?» Ann ne l’a pas fait.

«Le prochain carrefour est assez bien connu», dit-elle. «Vous pouvez dire à votre mari qu'il a dormi tout au long d'Armageddon!»

Joyeux Noël d'Ann et Peter Frost.

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