Le parfum de l'histoire: l'égyptologue Dora Goldsmith | Pasatiempo

Le parfum de l'histoire: l'égyptologue Dora Goldsmith | Pasatiempo

L'odeur d'une momie égyptienne ne vous a peut-être jamais traversé l'esprit. Mais, selon la période à laquelle la momie date, vous pourriez être surpris. Imaginez comment une combinaison de pin, de cèdre, de genévrier, de graines de céleri et de myrrhe sentirait, en particulier dans un spécimen bien conservé du Nouvel Empire (1550 avant notre ère-1077 avant notre ère), lorsque l'art de la momification atteignit son plus haut degré de sophistication. Les embaumeurs étaient si habiles que, même après des millénaires, certaines momies conservent encore l'arôme des ingrédients utilisés pour les conserver.

«C’est un parfum si pur», déclare l’égyptologue Dora Goldsmith, chercheuse à l’Université libre de Berlin, en Allemagne. «Ces ingrédients servent à purifier le corps. Les résines utilisées dans la momification – pin, cèdre, myrrhe – ont de fortes propriétés antibactériennes et tuent les micro-organismes qui feraient pourrir et puer le corps. Et ils sentent aussi merveilleux. L'odorat semble être quelque chose d'extrêmement important dans la culture égyptienne antique.

Goldsmith se concentre sur l’importance culturelle du sens de l’odorat, qui était un domaine de recherche peu développé lorsqu'elle a abordé le sujet pour la première fois en 2011 pour un document de recherche. Lorsqu'elle a commencé à enquêter, elle ne savait pas à quel point l'odeur du composant serait vitale pour la hiérarchie sociale de l'Égypte ancienne. «Ce que j'ai trouvé, c'est qu'il a tout à voir avec ça », dit-elle. Le document de recherche est devenu une thèse de maîtrise. Puis c'est devenu le sujet de tout son doctorat. projet.

«Ils ont utilisé le sens de l’odorat pour communiquer:« Je suis au-dessus de vous dans la hiérarchie sociale »ou« Je suis plus fort que vous »ou« Je suis victorieux »ou« Je suis attirant »aussi – toutes sortes de choses. Ils l'ont utilisé comme un outil pour dire quelque chose sur eux-mêmes. Je pense qu'ils étaient plus proches de la nature que nous, et ils ont probablement remarqué que, dans le monde animal, la communication olfactive est très importante.

À titre d'exemple, elle dit que l'odeur de la viande rôtie dans les temples était utilisée pour communiquer la victoire sur les ennemis de l'Égypte. «La viande rôtie sur les autels pour les dieux a été identifiée avec la viande de l’ennemi et l’odeur émise par l’autel est devenue un signe olfactif de la victoire et de l’autorité du roi.»

À 11 heures le dimanche 11 avril, Goldsmith dirige le premier d'une série de sept ateliers Zoom sur les senteurs de l'Égypte ancienne. Présentée par l'école des arts perdus de Santa Fe, la série d'ateliers couvre une foule de pratiques culturelles liées aux parfums qui peuvent être recréées en utilisant les ingrédients et les méthodes spécifiques des anciens Égyptiens, sur la base de recettes trouvées dans les papyrus et autres documents historiques et sur les murs des temples. . Chaque participant reçoit une liste d'ingrédients à rassembler pour les ateliers, s'il le souhaite, ou il peut acheter un kit en ligne (doragold@zedat.fu-berlin.de) lors de son inscription. Chaque kit contient tous les ingrédients pour recréer un parfum spécifique, comme le kyphi (prononcé KEE-fee), ou une variété de parfums associés à une pratique culturelle spécifique, comme la momification, ainsi que la recette et les instructions pour sa préparation. Pour les participants, l'Égypte prend vie de manière tangible.

Les ateliers comprennent des explorations des parfums associés aux temples égyptiens, aux jardins, aux ébats amoureux, à la momification et à l'au-delà – et kyphi, qui servait d'encens, de parfum et même de chewing-gum.

«Je donne des ateliers depuis trois ans», dit Goldsmith, qui a commencé ses cours sous la forme d’une série mensuelle à l’invitation du Musée égyptien de Berlin. Les ateliers sont nés de l'immersion de Goldsmith dans l'archéologie expérimentale, recréant kyphi comme un moyen de mieux comprendre les textes anciens avec lesquels elle travaillait, qui détaillaient les techniques utilisées pour fabriquer le parfum. «Dans beaucoup de ces textes, les mots sont clairs, mais il est difficile de comprendre l’ensemble du processus. La meilleure façon de comprendre la logique derrière les raisons pour lesquelles ils ont fait les choses d'une certaine manière est d'obtenir le matériel et de suivre ce que disent les textes, étape par étape.

Jusqu'au début de la pandémie de coronavirus en 2020, les ateliers de Goldsmith étaient en personne. Chacun dure environ trois heures. Goldsmith donne des conférences pendant la première heure, puis présente les ingrédients de chaque parfum qu'elle recrée, qu'elle dépose en petits tas sur des plaques d'ardoise gris foncé, ce qui rend les composants séparés faciles à identifier.

Ses conférences sont des excursions fascinantes dans la culture égyptienne, qui couvrent non seulement la façon dont certains ingrédients ont été utilisés dans un contexte particulier, mais aussi le milieu culturel plus large qui les entoure.

«Pour moi, ce qui a vraiment transformé le travail de Dora, c’est qu’elle vient d’un milieu aussi académique», déclare Roxana Villa, fondatrice de l’École des arts perdus. «Cela a ajouté une toute autre dimension à mes connaissances et à ma perception. Je pense que cela se produit également avec les étudiants. Vous pouvez dire à quel point elle est passionnée et cette passion est transmise aux étudiants.

Un aperçu de la hiérarchie sociale de l'Égypte ancienne, que Goldsmith explore en profondeur dans ses conférences, fait partie intégrante de la compréhension du rôle de l'odorat.

«Il faut l'imaginer comme une pyramide», dit-elle. «Au sommet de la pyramide, il y a un roi, qui a un parfum divin. Il est le seul à pouvoir dire cela de lui-même. Parfois, le roi peut être une femme (par exemple, Hatchepsout, qui prétend être le roi et non la reine). Elle a joué un rôle très important dans la création de cette hiérarchie olfactive.

Certains hauts fonctionnaires avaient également des parfums, dont certains, selon Goldsmith, n'étaient pas disponibles pour les masses. Elle mentionne Rekhmire, un vizir qui détenait le plus haut rang sous le roi. Un ingrédient précieux appelé ti-Sps (prononcé ti-shepes), qui est identifié avec le camphre et avait la valeur d'or et d'argent, a été découvert dans sa tombe. Certains hauts fonctionnaires ont également reçu des cadeaux parfumés, comme un bouquet de fleurs et d'herbes appelé sTi-SA (prononcé setchi sha), qui signifie «parfum de jardin».

«À mon avis, ce ne sont pas seulement les fleurs et les herbes qu’ils offrent. C’est le parfum. Le parfum est le présent. L'odeur est considérée comme un objet à part entière.

Près de la base de la pyramide se trouvent les classes inférieures. Il peut s'agir de pêcheurs ou de fabricants de sandales, de chauffeurs et de forgerons. «Dans le cas du chauffeur et du forgeron, ils avaient de la fumée autour d'eux», dit Goldsmith, «et il est dit dans les documents qu'ils étaient trempés dans la puanteur. Et les pêcheurs sont dans les marais avec tous les poissons, et ils puent terriblement.

Un membre des classes inférieures pourrait préparer un remède qui comprend de l'encens, des baies de genièvre et de la myrrhe pour soulager ces odeurs nauséabondes, alors qu'une résidence de la classe supérieure sentirait le cyphi ou des vêtements trempés dans l'huile de camphre.

Cependant, l'utilisation de kyphi peut avoir transcendé le statut social.

«Il est difficile de dire exactement qui avait du cyphi et qui n'en avait pas», dit Goldsmith. «Les temples avaient définitivement kyphi à coup sûr. C'était aussi quelque chose pour les dieux. Les recettes de Kyphi sont écrites sur les murs à l'intérieur de deux temples: le temple de Philae et le temple d'Edfou. Donc, nous savons qu'il a été utilisé dans les rituels. Mais la recette du cyphi est également écrite sur un papyrus médical, qui était destiné à l’usage de tous. Dans ce papyrus médical, il est dit que vous êtes censé utiliser le kyphi pour nettoyer votre maison et vos vêtements. "

Kyphi fait l'objet du premier atelier de la série.

Villa développe un parfum kyphi en utilisant des ingrédients locaux à vendre sur son site Web, Illuminated Perfume (illuminatedperfume.com), qui présente des parfums fabriqués à partir de matières premières biologiques plutôt que de synthétiques. Elle est également en négociation pour présenter un cours de fabrication d’encens kyphi à la chapelle historique de Bishop’s Lodge à Santa Fe.

"Ce que je vais faire lorsque j'enseigne ce cours, c'est apporter une partie de ce que j'ai appris de Dora sur le cyphi, mais en incorporant certains des matériaux trouvés ici au Nouveau-Mexique, comme la résine de pin et le genévrier."

Bien que les ateliers présentent un intérêt particulier pour les parfumeurs, les aspects culturels ont un attrait plus large pour quiconque souhaite en savoir plus sur l'Égypte ancienne. Le sujet de l'Égypte ancienne et le sens de l'odorat sont obscurs pour la plupart d'entre nous, peut-être même ceux qui ont de bonnes bases dans la culture égyptienne. Mais du point de vue de Goldsmith, la preuve que le sens de l’odorat a joué un rôle vital dans le renforcement de la société égyptienne est accablante. Des références cohérentes aux parfums et odeurs peuvent être trouvées sur les murs du temple et dans les papyrus anciens.

«Dans le monde de l'aromathérapie, on parle beaucoup de l'Égypte en matière de parfum», dit Villa. "Dans cette petite communauté, nous le savons très bien, mais d'autres non."

Dans son atelier sur la momification et l'au-delà, Goldsmith montre un fragment de calcaire, Soulagement de la Dame Wadjkaues, qui date de l’Empire du Milieu de l’Égypte et fait partie de la collection du Musée des beaux-arts de Boston. Dans le relief, Lady Wadjkaues, l'épouse d'un nomarque, tient un lotus bleu dans sa main gauche. La fleur est tournée vers elle comme si elle absorbait son parfum. Des pictogrammes similaires existent dans tout l'art de l'Égypte ancienne.

«C'était l'un des parfums les plus importants», dit-elle. «La plupart des ingrédients de parfum de l'Égypte ancienne venaient de l'étranger. Par exemple, la myrrhe, l'encens, le styrax, le camphre, Pistacia la résine, la résine de pin et la résine de cèdre ont toutes été importées. Mais le lotus bleu venait d'Egypte et avait une très forte connotation religieuse.

Le lotus bleu est associé au dieu Nefertem, le dieu du lotus, qui avait un lien avec Ra, le dieu du soleil, en particulier au lever du soleil. «La raison en est que le lotus bleu a un cycle très similaire à celui du soleil. Il descend la nuit au fond du lac et remonte à la surface le matin et s'ouvre. Ainsi, le lotus bleu est devenu un symbole du soleil, essentiellement, et un symbole du cycle de la vie. Il a une odeur très agréable, bien sûr, mais c'est aussi un symbole de régénération. Les Égyptiens, lorsqu'ils sont morts, ont voulu faire partie de ce cycle, car ce cycle ne s'arrête jamais. ◀

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